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Ad-portas de los 30 años del desastre de Bhopal

Bhopal

por pepeline

El accidente

BhopalEl 3 de Diciembre de 1984 se ha convertido en un día memorable para la ciudad de Bhopal, localizada en el condado de Madya Pradesh, India [1].

Poco después de la medianoche, un gas venenoso escapó de la fábrica de pesticidas Union Carbide India Limited (UCIL). El gas contenía 15 toneladas métricas de isocianato de metilo (C2H3NO; MIC), el que cubrió una superficie de más de 50 km2. Este escape de gas ocasionó la muerte inmediata de 4.000 residentes locales y causó problemas de salud (como edema) a una cantidad importante de pobladores (entre 50.000 y 500.000 personas dependiendo de la fuente del estudio, los rangos más bajos son de la Union Carbide). Estos problemas de salud mataron a 15.000 de las víctimas en los años posteriores. Hoy, cerca de 100.000 personas siguen sufriendo enfermedades crónicas como consecuencia de la exposición al gas tóxico [1].

Una investigación conducida por la BBC en el 2004 señaló que esta polución sigue causando problemas de salud en la población, y cada año mueren más personas por estas razones (vídeo 1) [2].

Las causas

Union CarbidePosteriormente, se estudió la causa del accidente. Las investigaciones indicaron que en los tanques de almacenaje de MIC ingresó agua, lo que causó una reacción exotérmica que liberó gas, abriendo las válvulas de seguridad. Normalmente, los gases debieran interceptarse a través de filtros o equipos de depuración, pero se encontraban fuera de servicio por reparaciones. Las investigaciones indicaron que el personal de la fábrica descuidó numerosos procedimientos de seguridad. Entre ellos: (a) no había válvulas para prevenir que agua entrara a los tanques de almacenamiento; (b) la instalación para enfriar los tanques y rutinas operacionales de arranque (que podrían haber iniciado el escape de gas) estaban en mal estado, entre otros. La seguridad era muy escasa en esta filial de Union Carbide, en comparación con otras de sus instalaciones, lo que se ha asociado principalmente a recortes de presupuesto de esta filial [1].

Los responsables y las compensaciones

Union Carbide fue acusada de evasión deliberada de procedimientos de seguridad [1]. Durante los juicios, se presentaron documentos que revelaban que Union Carbide regularmente usaba tecnología no testeada en la fábrica de Bhopal. Incluso, cuando ocurrió la fuga de gas los doctores no fueron informados de la naturaleza del gas, lo que causó negligencias en el tratamiento y medidas de emergencia [1].

Warren Anderson (Fuente http://johnsloan.squarespace.com)El director de Union Carbide, Warren Anderson, fue acusado de homicidio culposo. Sin embargo, él no acudió a la corte y ambos gobiernos, Indio y Americano, no tomaron las medidas adecuadas para que este hombre fuera enjuiciado. Actualmente, este delincuente de cuello y corbata, disfruta de una jubilación muy confortable en Long Island, Nueva York [3].

Planta de Union Carbide en Bhopal (en bhopal2011.in)Union Carbide negó responsabilidad por el accidente en su web, estableciendo que: “La planta de Bhopal pertenecía y era operada por Union Carbide India, Limited (UCIL), una compañía India en la que Union Carbide Corporation sostenía sólo la mitad del stock. Los otros accionistas incluían instituciones financieras de la India y miles de inversionistas privados en India. La planta fue diseñada, construida, y manejada por UCIL usando consultores y trabajadores de India” [1].

En relación a la causa del accidente, ellos establecieron que: “Se condujo una ardua investigación por la firma del consultor Arthur D. Little. Su conclusión: la fuga de gas sólo pudo ser causada por sabotaje deliberado. Alguien puso agua en el tanque de almacenaje del gas, causando una reacción química masiva. Los sistemas de procesos de seguridad estaban en su lugar, ellos hubiesen evitado el ingreso de agua al tanque de forma accidental” [1].

En Febrero de 1989 y luego de un gran procedimiento judicial, se logró un acuerdo. Union Carbide se comprometió a pagar 470 millones de dólares en compensaciones. Sólo una pequeña parte de la compensación se pagó a los sobrevivientes de este desastre ambiental. Union Carbide publicó en su web que “la compensación fue cancelada completamente al gobierno de India“. En el 2004 la Corte Suprema forzó al gobierno de India a pagar los restantes 330 millones de dólares en compensaciones a las víctimas y sus familias [1].

Union Carbide vendió la fábrica de India a un productor de baterías. En el 2001 La compañía Dow Chemicals tomó control de Union Carbide. Estos nuevos adquisidores llegaron a discusiones en la responsabilidad de remediar las toneladas de desechos venenosos que siguen presentes en el ambiente como consecuencia del desastre de 1984 [1].

Conclusiones

Los químicos venenosos que aún se encuentran en la zona del desastre, podrían causar diversos problemas de salud a los habitantes de la zona, como:

  • falla del sistema nervioso
  • enfermedades en el hígado y riñón
  • posiblemente cáncer

Y estos problemas se encontrarán presentes en Bhopal por muchos años [4]. Actualmente, los suelos de la localidad continúan polutos con miles de toneladas de químicos tóxicos, tales como: mercurio, cromo, cobre, niquel, plomo, compuestos orgánicos de cloro persistentes [5]; en tanto, muestras de agua de pozos locales muestran concentraciones elevadas de compuestos orgánicos volátiles, como: cloroformo (CHCl3), tetracloruro de carbono (CCl4) y clorobencenos [5]. De acuerdo al estudio de la BBC, algunos pozos contienen hasta 500 veces el límite legal para estas toxinas. Los residentes locales continúan sufriendo de un sinnúmero de enfermedades, las que son muy poco frecuentes entre personas que no viven en el área del desastre [1, 2].

Ad-portas del treintagésimo aniversario de la tragedia de Bhopal, los peligros que se asocian al uso de químicos tóxicos, no se han eliminado. Estos problemas se presentan preferencialmente en países en vías de desarrollo, donde las legislaciones para proteger a la población de las sustancias tóxicas, a menudo son muy laxas. En estos países prefieren mantener contentos a los inversionistas extranjeros, lo que generalmente va en desmedro de los pobladores.

Sinceramente, espero que nunca vuelva a ocurrir otro Bhopal por la negligencia de las autoridades, empresas y falta de conocimiento de parte de las poblaciones que se ven afectas a las instalaciones de plantas industriales y que desconocen la naturaleza y efectos nocivos asociados a los compuestos que las empresas elaboran. Para ello, siempre que nos enfrentemos a una instalación de este tipo, tenemos que ser partícipes, estar informados sobre los posibles problemas que podrían presentarse, y cuáles serían las medidas a adoptar en cada caso.

Vídeo 1. A night on Bhopal (BBC)

Referencias

[1] Lenntech. Top 10 of anthropogenic and natural environmental disasters

[2] BBC. A night on Bhopal. Documental de la BBC

[3] John Sloan. 2010. Bhopal Disaster 3 December 1984.

[4] Ramana Dhara & Rosaline Dhara. 2002. The Union Carbide Disaster in Bhopal: A Review of Health Effects. Archives of Environmental Health, 57(5), 391-404.

[5] Labunska, I., Stephenson, A., Brigden, K., Stringer, R., Santillo, D. & Johnston, P.A. 1999. Toxic contaminants at the former Union Carbide factory site, Bhopal, India: 15 years after the Bhopal accident. Greenpeace Research Laboratories. 110 pp.