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El desastre nuclear de Chernobyl

Chernobyl

por pepeline

El accidente

ChernobylEl 26 de Abril de 1986 se conducían algunos ensayos en el Reactor 4 de la Planta Nuclear de Chernobyl, localizada a 130 km de Kiev, Ucrania. Estos ensayos requerían que parte de los sistemas de seguridad se apagaran. Errores en el diseño del reactor y en el juicio de los operadores de la planta, causaron que el agua frigorífica comenzara a hervir. Esto ocasionó estrés en el reactor, lo que trajo como consecuencia un aumento de 10 veces la producción normal de energía. Las temperaturas alcanzaron más de 2000ºC, causando una fusión de la barra de combustible y la ebullición de más agua frigorífica. Las fisuras que se generaron por la presión extrema en las tuberías del agua de refrigeración, dieron paso a un escape de gases. A la 1:23 AM el vapor que escapó causó una explosión despedazando el techo del edificio, dando inicio a un incendio e instantáneamente formando una nube atmosférica que contenía entre 185 y 250 millones de curies de material radioactivo [1]. El fuego y la explosión mataron inmediatamente a 31 personas.

Pripiat (Fuente taringa.net/posts/ciencia-educacionLa nube radioactiva cubrió una amplia superficie de Europa. El viento la dispersó hacia el norte y el nor-oeste, dando como resultado las primeras mediciones de radioactividad en Suecia dos días después de la explosión. La radio nacional de Suecia reportó que en la atmósfera había 10.000 veces más 137Ce que las concentraciones normales existentes en la atmósfera (vídeo 1), solicitando a Moscú una respuesta oficial. Al día siguiente más de 135.000 personas fueron evacuadas a un radio de 30 km de la zona del accidente. Esta área fue llamada la “Zona de Exclusión“, y debido a que los altos valores de radiactividad existirán por miles de años, su evacuación será permanente [1]. Luego de 6 días del accidente (2 de Mayo de 1986), la nube radioactiva había alcanzado Holanda (vídeo 1), donde se prohibió el consumo de frutas y vegetales frescos [1].

Vídeo 1. Modelo de dispersión de nube radioactiva en base a valores de 137Cs (Bq/m3). Fuente IRSN

Los problemas en la salud

Hay muchas estimaciones en relación al número de víctimas que sufrieron los síntomas inducidos por la radiación. Datos confiables aún faltan.

La Organización Mundial de la Salud (OMS) estableció que aproximadamente 800.000 personas habrían trabajado en la extinción del fuego, restaurando el reactor y remediando la polución en el primer año del incidente. Estas personas permanecieron en el área por periodos cortos para prevenir problemas de salud [1]. Las estadísticas del gobierno de Ucrania muestran que más de 8.000 Ucranianos han muerto como resultado de la exposición a la radiación durante la primera operación de remediación [1].

La gente que vivía en el área de Chernobyl durante el accidente sufre de varios problemas de salud. Particularmente en Bielorrusia, donde ha existido un dramático incremento en el número de cáncer de tiroides [2] (vídeo 2) y de leucemia [1]. Aproximadamente el 64% de todos los niños Ucranianos de menos de 15 años que padecían de cáncer vivían en las áreas más contaminadas [1]. Los hijos de las víctimas de Chernobyl probablemente sufrieron defectos al nacer [3].

¿Por qué estos problemas en la salud?

Durante la explosión, se liberaron cuatro sustancias peligrosas, que no están identificadas como tales por nuestro cuerpo [1]:

  • Plutonio: se reconoce como Fe por el organismo y se distribuye por el sistema circulatorio. Causa cáncer y desórdenes sanguíneos. Tiene una vida media de 24.400 años y estará presente en un radio de 30 km de Chernobyl por muchos siglos.
  • 137Cs es confundido con K y es absorbido por los músculos
  • 131I no es reconocido como una sustancia radiactiva y por lo tanto es absorbido por la glándula tiroides. Causa cáncer de tiroides, particularmente en niños entre 0 y 18 años de edad. Existe una operación que puede salvarlos, pero deja una cicatriz conocida como el Collar Bielorruso (Belarussian Necklace) que los marca como víctimas de Chernobyl para siempre.
  • 90Sr es reconocido por el cuerpo como calcio y podría causar leucemia a través de su distribución en las estructuras óseas.

Vídeo 2. Documental de la BBC sobre el cáncer de tiroides en niños asociada al 131I liberado durante la explosión del Reactor 4 de Chernobyl (1996, en Inglés)

Reactor 4 de Chernobyl (Fuente arqhys.com)Los gobiernos de la región estiman que hasta 7 millones de personas fueron afectadas por el incidente. Cuatro años después del accidente 627.000 Soviéticos se encontraban en observaciones permanentes por síntomas y efectos del envenenamiento atribuido a la radiación. El número de individuos que, finalmente serán afectados por el desastre de Chernobyl, se han estimado tan elevados como 11 veces las muertes por cáncer que se esperarían de las bombas combinadas de Hiroshima & Nagasaki de 1945. Hoy se cree que más de 4 millones de personas en Ukrania, Bielorrusia y Rusia Occidental continúan viviendo en suelo contaminado [1].

Además de los problemas mencionados anteriormente, todos los efectos de salud relacionados a Chernobyl y el miedo a morir por radiación han incrementado las tasas de suicidio en la región [1].

El sarcófago

Luego de la explosión, el Reactor 4 fue enterrado en un sarcófago de concreto en Noviembre de 1986 para proteger el área. Tiempo después, los otros tres reactores se encontraban funcionando nuevamente. En 1989 se abandonó la construcción de un 5º y 6º reactor [1].

Hubo algo de discusión en relación a la seguridad del sarcófago de concreto del Reactor 4, ya que en el largo plazo, no sería una construcción sólida y de acuerdo a muchos, debería ser reemplazado. Actualmente, un grupo de ingenieros trabaja en la construcción de un nuevo sarcófago para cubrirlo. Sin embargo, hay quienes se oponen a esta inversión, ya que es muy costosa y sería más útil usar este dinero para remediar las zonas que ya se encuentran irradiadas, que es donde se encuentran los mayores problemas (artefactos, aguas y suelos irradiados; vídeo 3).

Vídeo 3. Documental Alemán sobre el nuevo sarcófago para Chernobyl y la idea que sería más provechosos usar el dinero en remover el material radiactivo (2002, en Francés).

Luego del desastre de Chernobyl, organizaciones internacionales presionaron al gobierno de Ucrania a cerrar los reactores restantes, lo que representaba un problema para el país, ya que el 5% de su energía provenía de la planta. Finalmente se cerró en Diciembre del año 2000 [1].

Actualmente, químicos emitidos por la planta luego de la explosión, siguen dispersándose (por quema de arbustos o condiciones climáticas), re-contaminando el suelo, aire y agua. Nuevos puntos de radiación siguen descubriéndose en Bielorrusia y Ucrania, y probablemente las evacuaciones necesitarán continuar en el siglo XXI [1].

La lección de Chernobyl

Ya van casi 30 años desde que sucedió el desastre de Chernobyl y mucha evidencia científica ha avalado que la radiación de 131I causó el desarrollo de cáncer de tiroides en la población infantil, y por lo tanto, mermó la calidad de vida de muchos habitantes de Ucrania, Bielorrusia y Rusia Occidental.

Si en Chile, nuestras negociantes autoridades e inversionistas extranjeros, están pensando instalar una central de energía nuclear, espero de todo corazón, que lo hagan de la forma más responsable e informada posible, para evitar otro Chernobyl o Fukushima o Three Mile Island (para los que argumentan que en USA nunca han ocurrido accidentes nucleares).

Les invito a leer las opiniones del grupo de expertos en energía nuclear designados por la ex Presidenta Bachelet el año 2007.

Referencias

[1] Lenntech. Top 10 of anthropogenic and natural environmental disasters

[2] Williams, D. 2002. Cancer after nuclear fallout: lessons from the Chernobyl accident. Nature Reviews, 2, pp 543-549.

[3] Lazjuk, G., Verger, P., Gagnière, B., Kravchuk, Zh., Zatsepin, I., Robert-Gnansia, E. 2003. The congenital anomalies registry in Belarus: a tool for assessing the public health impact of the Chernobyl accident, Reproductive Toxicology, 17, pp 659–666.