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¿Qué medidas se toman para remediar los peores problemas de polución mundial?

por pepeline

Los efectos antropogénicos en la ciudad de OruroNuevamente me dedico a traducir libremente el reporte llamado The World Worst Pollution Problems 2012, desarrollado en conjunto por The Blacksmith Institute & Green Cross Switzerland. El tema que me llama ahora es escribir sobre qué es lo que estas instituciones han hecho para remediar los peores problemas de polución mundial.

1. Reciclaje de baterías

Se ha reconocido a nivel mundial que el reciclaje informal de baterías de plomo-ácido es peligroso y que el envío de baterías desde países desarrollados a países en vías de desarrollo para su procesamiento, necesita ser regulado o prohibido. En 1989, la Convención de Basilea para el Control Transnacional de Movimiento de Desechos y su Deposición fue realizada a través del Programa Ambiental de las Naciones Unidas (United Nations Environment Program, UNEP). Esta convención regula el envío fronterizo de materiales peligrosos de un país a otro y se aplica a cualquier país desarrollado que se encuentre buscando alternativas más económicas para dejar sus desechos. La Convención de Basilea entró como un acuerdo internacional en 1992 y ha sido ratificada por más de 170 países, pero los Estados Unidos jamás han ratificado este tratado. Adicionalmente, el Centro Internacional de Manejo del Plomo (International Lead Management Center, ILMC), creado en 1996 por la Industria Internacional del Plomo, ofrece ayuda y asistencia a países en vías de desarrollo de parte de sus expertos.
El Blacksmith Institute en conjunto con la Industria, la Secretaría de Basilea y Centros Regionales, además de agencias gubernamentales e intergubernamentales, tales como el Grupo Internacional de Estudio de Plomo y Cinc de las Naciones Unidas (UN International Lead Zinc Study Group, ILZSG), cooperan en zonas afectadas por polución de plomo. El ILMC ayuda con el manejo de los peligros relacionados con el Pb y su impacto en el medioambiente y la salud humana, siguiendo todos los aspectos de la industria (desde la minería, fundición, y refinamiento, hasta el reciclaje del plomo).
En la comunidad de Thiorye Sur Mer, Dakar, en Senegal, la principal actividad económica era el reciclaje informal de baterías de plomo-ácido. Esta práctica no recibía las regulaciones pertinentes y se realizaba al aire libre, exponiendo a cerca de 40.000 personas a las partículas de plomo. En Marzo de 2008, contactaron al Blacksmith Institute por la muerte de 18 niños menores de 5 años en las vecindades de Thiaroye-Sur-Mer. El Hospital Universitario creía que todos los niños habían muerto por envenenamiento agudo por plomo debido a la exposición constante a las partículas de este elemento en aire, suelo y agua. El Blacksmith Institute testeó la sangre de 41 niños – 100% de ellos presentaban niveles mayores a 10 μg/dl, y el mayor valor de plomo en sangre superaba los 150 μg/dl. El Blacksmith Institute, el Gobierno de Senegal, el Departamento de Toxicología de la Universidad de Dakar, el Ministerio de Salud de Senegal, y el ILMC se comprometieron a solucionar el problema.
Llevaron a cabo un programa educativo junto a religiones locales y autoridades de la ciudad para explicar los peligros asociados a la exposición del plomo particulado. El gobierno local inició esfuerzos para remediar el suelo y los ambientes cercanos y trató a aquellas personas ya expuestas al plomo. También se están efectuando cambios en política con objeto de regular la colección, transporte, almacenaje y reciclaje de baterías usadas de ácido-plomo (used lead-acid batteries, ULAB). Siguiendo la intervención conjunta del Blacksmith Institute y el ILMC, actualmente el área contaminada ha sido remediada. Los niveles de plomo en suelo están bajo las 400 ppm (en comparación con las 400.000 ppm que existían previamente en algunos lugares). En tanto, los niveles de plomo en sangre en niños entre 1 y 5 años que a comienzos del 2008 presentaban valores sobre 150 μg /dl, disminuyeron a 53,457 μg /dl en promedio.
Desde ese momento, el ILMC continúa trabajando con el Gobierno de Senegal para introducir procedimientos de reciclaje de baterías más limpio desde el punto de vista ambiental y así prevenir la recurrencia de la contaminación por plomo en Dakar. El trabajo en Senegal ha sido un modelo de cooperación entre organizaciones locales e internacionales para tratar un serio problema de polución por plomo.

2. Fundiciones de plomo

Chimenea de la fundición de Vinto.Para reducir la incidencia de los contaminantes que ingresan al ambiente a través de las fundiciones de plomo se pueden realizar: (1) controles modernos de polución, (2) trabajos en salud ambiental y (3) contar con estándares seguros y precautorios. Los procesos modernos usan menos energía y capturan eficientemente el azufre, usando fibras u otro tipo de material para retener los contaminantes de sus emisiones. Este tipo de controles se usa habitualmente en los países desarrollados, sin embargo, puede ser muy caro de implementar y usualmente no se encuentra en las fábricas de los países en vías de desarrollo. En estos países, las fundiciones están preocupadas de los costos de producción, ya que están en directa competencia con las ULAB del sector informal, que no usan controles ambientales adecuados ni pagan impuestos. En consecuencia, muchas de estas fábricas evitan instalar controles costosos para sus emisiones, a pesar que existe un beneficio a largo plazo, ya que permiten capturar todas las partículas de plomo. Otro problema habitual, se relaciona a la mantención y correcta operación de los controles de emisiones en las fábricas que los poseen. En los países en vías de desarrollo, la industria generalmente se encuentra mal-regulada. Los llamados informalmente “backyard smelters” son un problema particular para los legisladores. Generalmente se trata de operaciones artesanales que son difíciles de localizar y cuando son localizadas, a menudo empacan y se trasladan para evitar las regulaciones y juicios. En algunos casos estas plantas pueden modernizarse, pero en otros necesitan ser cerradas y transferir las operaciones a fábricas más amigables con el ambiente.

Los esfuerzos de remediación en fundiciones de plomo han sido exitosos y hay estándares bien estudiados para la colección y remoción de plomo en suelos contaminados. En Rusia, el valle del río Rudnaya y la ciudad de Dalnegorsk (Mapa 1), la segunda ciudad más grande de la región, localizada en las vecindades del río, se encontraban fuertemente contaminadas por plomo. La población se encontraba expuesta a altos niveles de plomo causados por el transporte y una fundición local. A pesar que la fundición de plomo se cerró poco después que el Blacksmith Institute comenzara a trabajar en el lugar en el 2007, más del 50% de los niños testeados en la región presentaba valores de plomo en sangre elevados. Este instituto implementó un programa de extensión a la comunidad que incluía esfuerzos en: (1) educación, (2) remediación de plomo, y (3) ayuda médica. El proyecto removió el suelo más contaminado con plomo, que fue dispuesto en rellenos amigables con el medioambiente. Las familias de los niños con los mayores niveles de plomo en sangre recibieron un tratamiento que les permitió expulsar de forma acelerada los metales de su sistema. Adicionalmente, más de 5.000 familias fueron educadas para conocer cómo reducir la exposición y el impacto del plomo. A través de la identificación y limpieza de las áreas más frecuentadas por los niños, el nivel de plomo en sangre disminuyó de forma significativa. En el 2009, sólo dos años después de comenzar el proyecto, el número de niños con niveles elevados de plomo en sangre en Dalnegorsk, disminuyó a un 9%.
Mapa 1: río Rudnaya y la ciudad de Dalnegorsk, Rusia


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3. Minería y procesamiento de menas

oruro_minaOperaciones mineras bien planificadas y manejadas, que incluyen la rehabilitación del terreno posterior al cierre de minas, podrían minimizar los problemas asociados a la minería de gran escala.
El Acercamiento Estratégico para el Manejo Internacional de Químicos (Strategic Approach to International Chemicals Management, SAICM), estipuló normativas adoptadas en el año 2006 en la Conferencia Internacional en Manejo de Químicos (International Conference on Chemicals Management) para asegurar que en el 2020 todos los productos químicos se “produzcan y usen de manera que minimicen significativamente los impactos adversos en el ambiente y la salud humana“.
La industria minera se ha comprometido con el SAICM y realiza un seguimiento de los progresos y logros del plan de acción 2020 del Manejo de Minerales y Metales (Minerals and Metals Management 2020).
En Septiembre de 2012 el Consejo Internacional en Minería & Metales (International Council on Mining and Metals, ICMM), un grupo que cuenta con la participación de 22 compañías mineras y metálicas y 34 asociaciones mineras, publicaron un reporte donde detallan el progreso de la industria en relación a los objetivos del SAICM de reducción de riesgo, gobernabilidad, capacidad de construcción y asistencia técnica, y conocimiento e información. Adicionalmente, el ICMM ha implementado una infraestructura de desarrollo sustentable, la que debe ser implementada en todas las operaciones por todos sus miembros; el ICMM monitorea los progresos anualmente y los miembros publican un reporte de ello.
El Blacksmith Institute ha trabajado en la remediación de aguas superficiales contaminadas usadas para consumo que se encontraban polutas producto de la actividad minera. El pueblo de Mailuu-Suu, en Kyrgyzstan (Mapa 2), fue uno de los sitios de minería y procesamiento de uranio de la Unión Soviética entre 1946 & 1968. Lo que permanece actualmente como legado de aquellas actividades son dos millones de metros cúbicos de pilas de desecho minero radioactivo en los valles que se localizan a lo largo del río Mailuu-Suu. El pueblo bebe agua del río, donde los niveles de metales contaminantes y radionucleidos presentan un riesgo para la salud de la población. En el 2008, el Blacksmith Institute, con el apoyo de la Green Cross Switzerland, iniciaron un proyecto para instalar filtros de agua en las escuelas locales y los hospitales. En el 2012, ambas instituciones reinvirtieron en la comunidad reemplazando los filtros, instalando filtros adicionales en los jardines infantiles, conduciendo un programa de monitoreo de la salud, e implementando un programa educativo a la comunidad para crear conciencia y enseñar métodos que mitiguen los riesgos.
Mapa 2: Mailuu-Suu, Kyrgyzstan, ex- Unión Soviética.


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4. Curtiembre

La mejora en los estándares de las operaciones de curtiembre de pequeña escala en los países en vías de desarrollo, pueden ayudar a prevenir la contaminación en estos sitios. Si los desechos son tratados, almacenados y depositados apropiadamente, el riesgo de polución es mucho menor. Para los sitios que ya se encuentran con problemas de polución, las tecnologías de remediación se encuentran disponibles para tratar la polución de cromo en suelos y aguas.
El Blacksmith Institute ha implementado de forma exitosa programas para remediar y disminuir los impactos del cromo en la salud humana y ha encontrado variados métodos económicos y eficientes para abordar la problemática.
Kanpur (Mapa 3) es la novena ciudad más grande de India; los distritos del este se caracterizan por presentar cerca de 350 industrias de curtiembre, muchas descargan desechos no tratados y ricos en cromo al río Ganges. Estudios iniciales de la calidad del agua subterránea de Kanpur revelaron niveles de Cr(VI) de 6.2 mg/L; la legislación de India pone como límite máximo 0.05 mg/L. El Blacksmith Institute remedió el área usando químicos que neutralizan cromo, además de implementar una campaña educativa advirtiendo a los habitantes locales de los peligros asociados a este elemento. Para la campaña de concienciación, Blacksmith contó con el apoyo de Eco Friends, una ONG de Kanpur. Para la remediación de cromo, Blacksmith trabajó en conjunto con Ecocycle/GZA (una consultora de ingeniería que aportó con el material necesario) y el Consejo Central de Control de la Polución (Central Pollution Control Board) para así llevar a cabo el primer proyecto de este tipo en la historia de India. El Blacksmith Institute además excavó cuatro nuevos pozos para monitorear el agua y proveer nuevas fuentes de agua a la comunidad. Se instalaron dos bombas sumergibles para proveer de agua potable segura a la comunidad. El proyecto de remediación química de Cr(VI) disminuyó los contenidos de este elemento en todos los sitios testeados, en algunos casos a niveles no detectables.
Mapa 3: Kanpur, India


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5. Botaderos industriales/municipales

Asuntos organizativos y financieros son un desafío fundamental a la hora de mejorar el manejo de la basura en muchos países.
La tecnología asociada a rellenos sanitarios seguros se encuentra bien establecida en muchos países en vías de desarrollo, pero las malas regulaciones a menudo se traducen en que las industrias opten por lo más económico para fabricar sus botaderos. Existen muchas alternativas de bajo costo para reducir los impactos de la polución en los botaderos industriales.
En un sitio de India, más de 60.000 toneladas de desecho industrial se han arrojado en la última década. Varios componentes tóxicos han percolado hacia las aguas subterráneas, tornando rojizo el color de las aguas locales y dispersando materiales contaminados con la llegada de las lluvias monzónicas.
En un trabajo en conjunto con las industrias locales, a través de la Corporación de Desarrollo Industrial de Gujarat (Gujarat Industrial Development Corporation, GIDC), se implementó una plataforma de limpieza; donde se removió el principal núcleo de desechos peligrosos y se dispuso apropiadamente. Posteriormente, el Blacksmith Institute implementó una estrategia de bio-remediación de bajo costo que incluyó el tratamiento de los restos del sitio contaminado a través de vermicultura (gusanos que concentran elementos contaminantes en su cuerpo y reducen efectivamente la polución de los suelos donde habitan). En un tiempo prolongado de tratamiento a través de esta alternativa, el sitio continúa mostrando una reducción de metales contaminantes, que actualmente se encuentran en niveles aceptables. Este método de bio-remediación de bajo costo ha probado ser muy efectivo en la remediación de sitios afectados por polución.

6. Parques industriales

Regulaciones más estrictas de parte de los gobiernos y sistemas de tratamiento de desechos más avanzados y tecnológicos, pueden reducir de manera importante la polución de los parques industriales.
Por ejemplo, el Blacksmith Institute ha trabajado en un sitio de la cuenca del río Kafue, en el Distrito de Chingola en Zambia (Mapa 4), que ha experimentado una fuerte polución en las últimas décadas. Variadas industrias, que incluían: (1) Minas de Cobre de Konkola, (2) molinos y pulpa de papel, (3) industrias de fertilizantes, (4) plantas de granulación, y (5) manufacturas textiles, botaban regularmente sus desechos y variadas sustancias bio-químicas usadas en operaciones de minería y procesamiento de menas, directamente en los reservorios de agua. En el año 2005, el Blacksmith Institute realizó una inspección de los sitios polutos para identificar y priorizar los esfuerzos de limpieza. Como resultado, Kafue Nitrogen Chemicals, Lee Yeast, y la Curtiembre de Bata, establecieron métodos más limpios de producción y tratamiento de desechos. Actualmente, el gobierno monitorea continuamente la polución de los cauces proveniente de las plantas industriales.
Mapa 4: Distrito de Chingola en Zambia


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7. Minería artesanal de oro

En la última década, se han reconocido los efectos nocivos del envenenamiento por mercurio proveniente de la minería artesanal de oro, y muchas organizaciones internacionales están trabajando para proveer entrenamiento, tecnología y estándares de seguridad para la industria. La Agencia de Protección Ambiental (Environmental Protection Agency, EPA) y el Laboratorio Nacional Argonne (Argonne National Laboratory, ANL) se han aliado para desarrollar una tecnología llamada la Tienda de Oro (Gold Shop) Sistema de Captura de Mercurio (Mercury Capture System, MCS). Se trata de una tecnología simple que captura y trata las emisiones de mercurio y puede reducirlas hasta en un 80%. Existen ejemplos de este tipo que se están implementando en todo el mundo; aunque idealmente, toda la minería artesanal de oro debiera transformarse a métodos libres de mercurio, lo que se traduce en un reto mayor.
A pesar que los mineros y procesadores de oro usan mercurio de forma generalizada, las advertencias sobre su peligrosidad en la salud y medioambiente son muy limitadas. La EPA, UNEP, y la Comunidad Global del Mercurio (Global Mercury Partnership), apoyaron al Blacksmith Institute, en colaboración con el Ministerio del Medioambiente de Indonesia y Yayasan Tambuhak Sinta, en la implementación de intervenciones que reducen las emisiones de mercurio y que mejoran las prácticas mineras. El proyecto entregó a los mineros instrumental fácil de usar y económico, con objeto de re-capturar el mercurio que es emitido durante el proceso de fusión. El mercurio después puede reusarse múltiples veces, reduciendo importantemente el daño ambiental. Adicionalmente, el Blacksmith Institute instaló docenas de condensadores en los Gold Shops para capturar el mercurio adicional de los procesos de refinamiento. Esto ha permitido una reducción dramática de los niveles de emisiones de mercurio en estos sitios.

8. Manufactura de productos

La manufactura de productos está gobernada por la demanda de bienes de consumo. Los consumidores tienen el poder de solicitar productos más limpios y saludables. Como tales, las prácticas de consumo verde implementadas a niveles corporativos de gran escala e individual pueden tener un gran impacto en las prácticas de los productores de bienes de consumo.
Grandes corporaciones como Wal-Mart están presionando a su cadena de proveedores para lograr estándares más sustentables en sus operaciones, transformando la forma en que algunas compañías fabrican y entregan sus productos. La presión de los gobiernos, de las ONGs, y de las comunidades, pueden dar curso a la prohibición o eliminación gradual de ciertos productos peligrosos.
Existen muchos ejemplos donde productos como el pesticida llamado DDT, o las gasolinas con plomo fueron reemplazadas debido a la presión social. En el 2005, la African Refining Company reportó un reemplazo voluntario de la gasolina con plomo; sin embargo, para ello fue esencial coordinar esfuerzos entre varios proveedores para implementar un programa de retiro comprensivo. El proyecto se enfocó primero en controlar el contenido de plomo de las gasolinas en todo Senegal. Usaron los resultados de las muestras para determinar qué áreas estaban implementando la prohibición de las gasolinas con plomo. El Blacksmith Institute monitoreó la distribución de la gasolina, también monitoreó la calidad del aire para mostrar el progreso de la etapa de retiro de las gasolinas con plomo.

9. Manufactura de químicos

La creación de estándares para el manejo estratégico y limpio de los químicos es esencial para reducir el riesgo de exposición. Las organizaciones privadas y públicas, incluyendo a las Naciones Unidas (United Nations), se encuentran trabajando para crear estándares globales para aplicarlos en el tratamiento de productos químicos, de modo que la necesidad de estos productos y los efectos peligrosos de la polución puedan balancearse.
Para sitios que ya se encuentran contaminados, los esfuerzos por remediarlos pueden reducir el nivel de polución. La Planta Química de Gorlovka (Mapa 5), un sitio industrial abandonado de Ukrania que solía fabricar químicos y explosivos, posee miles de toneladas de químicos tóxicos percolando al suelo y las aguas subterráneas. Estos residuos incluían un químico altamente tóxico llamado mononitroclorobenzeno (MNCB). La planta ponía en riesgo significativo e inmediato a la población, debido a que el MNCB se encontraba percolando directamente a las aguas a través de tanques abiertos, y posteriormente migrando a través de las aguas superficiales.
A comienzos del 2009, el Blacksmith Institute condujo una evaluación detallada del sitio. Basándose en una demostración realizada por este instituto, el gobierno de Ukrania implementó un proyecto para remover los MNCB. Actualmente los MNCB han sido eficazmente removidos del área y se encuentran almacenados apropiadamente. Otros problemas de este sitio continúan es etapa de resolución.
Mapa 5: Gorlovka, Ukrania


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10. Industria de colorantes

Internacionalmente, hay proyectos que intentan advertir sobre los problemas de polución causados por la industria de las tinturas y colorantes. Medidas preventivas que se han implementado incluyen: (1) reducir y reciclar el agua que se usa en el proceso; (2) sustituir o minimizar el uso de los químicos más tóxicos; y (3) educar sobre técnicas de almacenamiento seguro y tratamiento de desechos. Los esfuerzos por remediar sitios afectados por la polución de la industria de las tinturas incluyen el uso de carbón activado en la absorción de químicos de los desechos del proceso, que ha demostrado reducir importantemente algunos de los contaminantes.
Además, se están desarrollando nuevas tecnologías para reducir el uso masivo de agua y controlar la polución. El truco será que estas nueva tecnologías, potencialmente caras, puedan llegar a ser asequibles a las industrias de teñido de pequeña escala.
Actualmente, el Blacksmith Institute se encuentra trabajando con grupos locales de algunos estados de India para llevar nuevas tecnologías económicas y educación a sitios afectados por polución asociadas a la industria de las tinturas. En el 2008, esta institución evaluó la ciudad de Jodhpur (Mapa 6), la que contiene el mayor cluster de industrias de teñido de textiles y de impresión. Existen cerca de 215 industrias textiles en Jodhpur, con una población cercana a las 900.000 personas. En esta evaluación lograron documentar que se estaban usando variadas tinturas y que se descargaba un volumen importante de agua contaminada, degradando la calidad del agua en esta región que carece de esta vital molécula. En conjunto con industrias locales y representantes locales, el Blacksmith Institute identificó sitios de descarga y contaminación activa. Con la ayuda de un experto, realizaron una demostración sobre el uso de Bio-filtros para remover metales contaminantes de los efluentes. Estos filtros fueron instalados para remediar la polución de las aguas.
Mapa 6: Jodhpur, India.


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Conclusiones

Según la información entregada por el Blacksmith Institute y la Green Cross Switzerland, es posible remediar algunos lugares afectados por una fuerte polución ambiental y usando técnicas económicas y muy efectivas. Según estas instituciones lo más importante para lograr mejorar los problemas que aquejan al medioambiente, y por consiguiente a la población que los habita, es mantener una buena comunicación y cooperación entre diferentes entidades, tanto gubernamentales como privadas, nacionales e internacionales.

Referencias

[1] Pepeline. 2013. Los lugares más contaminados del mundo.

[2] Blacksmith Institute & Green Cross Switzerland. The World Worst Pollution Problems. 52 pp.