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El desastre ambiental de la Bahía Minamata

por pepeline

Minamata

La Enfermedad de Minamata (MD) es uno de los primeros y más severos casos de enfermedad que se ha producido por contaminación ambiental [1].

El Mar de Shiranui

MinamataEl tranquilo Mar de Shiranui se localiza al sur de la Isla Japonesa de Kyushu. Tiene aproximadamente 60 km de largo por 20 km de ancho y cubre una superficie aproximada de 1.200 km2. Minamata es un pequeño pueblo de la Prefectura de Kumamoto en Japón, que se encuentra en las costas de este mar y se caracterizaba por ser una villa de pescadores [1].

En 1907, la Chisso Corporation se estableció en la localidad, y los habitantes de Minamata estaban convencidos que estas instalaciones traerían beneficios económicos a la zona. El propietario, Shitagau Noguchi, estuvo de acuerdo con el desarrollo, pero utilizó a los habitantes de Minamata como simples trabajadores de la fábrica. Las posiciones de elite, como las de ingenieros y directores, fueron importadas de las universidades más prestigiosas, como la Universidad de Tokyo [2].

Originalmente, la Chisso Corporation fabricaba fertilizantes (Chisso significa nitrógeno en Japonés). Ya en 1925, la fábrica estaba arrojando desperdicios a la Bahía Minamata y se encontraba destruyendo las áreas de pesca. La teoría detrás de la industria de Noguchi era pagar a los pescadores de Minamata en respuesta al daño perpetrado a las costas donde ellos trabajaban [2].

El crecimiento de Chisso

Zona de descarga de Chisso (Imagen E. Smith, en http://artblart.files.wordpress.com)La Chisso Corporation era considerada un suceso económico en Japón, particularmente porque era una industria que mantenía un fuerte desarrollo a pesar del sufrimiento de Japón durante toda y justo después de la Segunda Guerra Mundial (WWII) [2]. Debido a la prosperidad de la industria, comenzó a diversificar su producción. En 1932 inició la fabricación de plásticos, medicamentos y perfumes usando acetaldeido, que se produce usando mercurio como uno de sus compuestos, y era un componente clave en la fabricación de sus productos [2].

Al igual que otras compañías, Chisso Corporation creció durante el periodo de la post-guerra. Sus ventas aumentaron dramáticamente, debido a que era la única empresa que manufacturaba un plastificante primario llamado DOP (diotyl phthalate) [2]. Este monopolio en la industria química, permitió a Chisso expandirse rápidamente. El crecimiento de Minamata entre 1952 y 1960 fue paralelo al progreso de esta industria [2].

El brote y desarrollo de la enfermedad

No fue sino hasta mediados de los 50’s que la gente comenzó a notar una enfermedad extraña. Los gatos parecían estar enloqueciendo al arrojarse al agua, y las aves caían desde el cielo. La pequeña ciudad de Minamata estaba entrando en pánico. Poco tiempo después, la población humana comenzó a padecer síntomas de una enfermedad que podría asociarse a la degeneración del sistema nervioso. Entre los síntomas más frecuentes presentaban [1]:

  • Insensibilidad en extremidades y labios
  • Falta de articulación al hablar
  • Visión restringida
  • Lapsos de inconsciencia
  • Movimientos involuntarios
  • Gritos descontrolados

El Dr. Hajime Hosokawa del Hospital de la Chisso Corporation, reportó el 1° de Mayo de 1956 que “una enfermedad no clarificada del sistema nervioso central ha estallado“. El Dr. Hosokawa, asoció la dieta basada en peces a la enfermedad. Al momento del brote, aproximadamente 200.000 personas habitaban las costas del Mar de Shiranui y las islas asociadas.

Investigaciones posteriores indicaban que el Mar de Shiranui estaba contaminado con mercurio. La Chisso Corporation negó las acusaciones y mantuvo su producción. Sin embargo, en 1958 transfirió la zona de derrame hacia el río Minamata con la esperanza de disminuir los reclamos hacia la compañía.

Timoko bañada por su madre (E. Smith, Fuente http://fotolamm.blogspot.com)Eugene Smith documentó fotográficamente la Enfermedad de Minamata [3, 4] y en una entrevista en relación a la gente que vivía en la Bahía Minamata, insinuó que la compañía creía que era mucho más económico pagar a unos pocos que se oponían a los derrames, que implementar técnicas amigables con el medioambiente [2]. Por lo tanto, desde que los habitantes aceptaron esta práctica de compensación monetaria, y el gobierno respaldaba a la industria, todo el procedimiento parecía ético [2].

Finalmente, investigadores de la Universidad de Kumamoto, concluyeron en Julio de 1959 que la causa de la Enfermedad de Minamata era el envenenamiento con mercurio orgánico. Por su parte, el Dr. Hosokawa condujo experimentos con gatos e ilustró los efectos del envenenamiento con mercurio alimentándolos con acetaldeido. Luego de mostrar sus resultados a la directiva de la Chisso Corporation, le negaron la posibilidad de realizar más investigaciones y experimentos, y sus descubrimientos fueron ocultados por la corporación [2]. La Chisso Corporation comenzó a realizar acuerdos con las víctimas de la Enfermedad de Minamata. Las personas que se encontraban desesperadas e ignoraban las legislaciones, firmaron contratos que establecían que la Chisso Corporation les pagaría por sus desventuras, y aceptarían la no-responsabilidad de la empresa. De hecho, había una cláusula que decía, “si Chisso Corporation fuera encontrada posteriormente culpable, la empresa no sería responsable de mayores compensaciones” [2].

Las demandas y compensaciones

Los pescadores comenzaron a protestar en 1959. Ellos demandaron compensaciones, pero pronto fueron intimidados por las amenazas de la Chisso Corporation. No fue sino hasta 1968, que la Chisso Corporation dejó de envenenar las aguas en Minamata, y la única razón que permitió la detención de la polución fue que el método con mercurio se había vuelto obsoleto.

Minamata (en japantimes.co.jp; de Municipio de Minamata)La compañía fue enjuiciada en 1969. Se determinó en la corte que la Chisso Corporation contaminó continuamente las aguas de la Bahía Minamata entre 1932 y 1968. Para 1974 sólo 798 víctimas habían sido oficialmente reconocidas con la Enfermedad de Minamata. Aproximadamente 3.000 esperaban la verificación de la junta de especialistas de la Prefectura de Kumamoto.

En 1993, casi 40 años después del evento, las cortes de Japón seguían resolviendo una compensación adecuada para las víctimas. Mucha gente perdió su vida, sufrió deformaciones físicas o tuvieron que vivir con el dolor físico y emocional de padecer la Enfermedad de Minamata. Algunas de estas personas han tardado más de 30 años para recibir una compensación por este evento inconcebible [2].

Para recordar

Cuando la Chisso Corporation arrojó estas masivas concentraciones de Hg a la Bahía Minamata, miles de personas que normalmente consumían pescado en su dieta (en promedio 360 g al día [1]), inesperadamente comenzaron a desarrollar síntomas asociados al envenenamiento por metilmercurio.

El envenenamiento por Hg resultó por años de negligencia ambiental de parte de Chisso Corporation. Esto nos indica que las actividades antropogénicas realmente pueden traer consecuencias nefastas si no se toman las medidas precautorias adecuadas. Debido a que este fue el primer caso masivo de envenenamiento con metilmercurio, la enfermedad se hizo conocida como la Enfermedad de Minamata.

Referencias

[1] Harada, M. 1995. Minamata Disease: Methylmercury Poisoning in Japan Caused by Environmental Pollution. Critical Reviews in Toxicology, 25( 1):1-24

[2] TED Case Studies. 1997. Minamata Disaster.

[3] Allchin, D. The poisoning of Minamata

[4] Smith, E. & Smith, A. 1975. Minamata. Chatto & Windus, Ltd. (London), ISBN 7011-2131-9