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Los lugares más contaminados del mundo

Algunos de los lugares más contaminados del mundo

¿Alguien concordará conmigo en que la humanidad está actuando como una plaga?

por pepeline

Introducción

Siempre me ha llamado la atención el tema de la contaminación y el mal uso de los recursos naturales de Chile y el mundo. Entre tantas visitas realizadas a la internet, libros, publicaciones, e in situ, el escenario se ve un poco nublado, y realmente no podría predecir cuánto tiempo más nos aguantará la Tierra. Tengo una alusión entre humanos y parásitos, y basándome en ella, creo que el día menos pensado, nuestro huésped se aburre, comienza a desparasitarse y nos elimina, como a toda plaga (Ver vídeo 1, Virus de Björk, tangencialmente alusivo al tema).

Pensando en eso mismo, quería saber cuáles eran los lugares que han sido más afectados por el parásito humano, e investigando, los más recurrentes son algunas localidades de China, otras de la India, otras de Rusia, y otras la ex-Unión Soviética. Todos estos lugares podrían explicar el alto grado de contaminación por la historia que han llevado (guerras, invasiones, hambrunas, entre otros), sin embargo suelen aparecer lugares remotos como el Ártico de Canadá. Además de estos lugares, encontré una ciudad que me resulta muy familiar, Santiago, de Chile, por la enorme cantidad de material particulado en la atmósfera.

Acá les dejo una lista con algunas de las ciudades más contaminadas del mundo y algunos datos del por qué han sido calificadas como las top 10 en polución según la ABC [1] y Urban Peek [2] y han sido estudiadas por el Instituto Blacksmith, la Organización Mundial de la Salud (OMS), además de entidades locales (la mayoría de los párrafos son traducciones de los reportes en inglés).

Contaminación y polución atmosférica

Linfén China

De acuerdo a un reporte del Banco Mundial, 16 de las 20 ciudades con mayor polución del aire se encuentran en China, y de ellas, Linfen presenta el mayor grado de polución. Esta ciudad se encuentra en la Provincia de Shanxi, en el núcleo de la producción de carbón del país. En este lugar las emisiones de los vehículos y la industria han creado una atmósfera donde los habitantes literalmente se ahogan en carbón particulado. Los altos niveles de contaminantes como ceniza, monóxido de carbono, dióxido de azufre y arsénico, toman su cuota de esta gran ciudad de 3 millones de residentes: las clínicas presentan altos niveles de bronquitis, neumonía y cáncer de pulmón, y el envenenamiento por plomo en niños es alarmantemente común [1].


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Beijing, China

La calidad del aire de Beijing se ha vuelto tan mala que en oportunidades se ha cubierto por una neblina muy peligrosa, cuyo resultado ha sido la cancelación de actividades al aire libre en los colegios y los expertos de la salud han recomendado que niños, ancianos y personas con enfermedades respiratorias se mantengan protegidos. La ciudad registró los peores niveles de dióxido de azufre entre el 2000 y el 2005, y tiene el tercer lugar en dióxido de nitrógeno después de Sao Paulo y Ciudad de México. La polución mejoró en el 2008 por medidas oficiales que prohibían el uso de autos para ser la ciudad anfitriona de los Juegos Olímpicos. De todos modos, la calidad del aire empeoró luego que los juegos dejaron la ciudad [2].


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Nueva Delhi, India

De acuerdo a los nuevos descubrimientos de la OMS (o WHO por sus siglas en inglés), esta ciudad está segunda en los rankings de concentración de material particulado, a un nivel seis veces mayor que lo considerado seguro por la OMS. De acuerdo a la Harvard International Review, dos de cada cinco de los 13.8 millones de residentes sufre de enfermedades respiratorias. El reporte expresa que la mayor causa de la polución en Nueva Delhi es a través del tubo de escape de los vehículos y el polvo producido por las carreteras sobrepobladas. Como resultado, los más expuestos a problemas de salud (o incluso la muerte temprana) son los trabajadores de la construcción y los conductores de taxis [2].


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Santiago de Chile

De acuerdo a la OMS, el material particulado de las ciudades no debiera exceder los 50 micro-gramos por metro cúbico. En Santiago, una alerta se da cuando el material alcanza los 200 micro-gramos por metro cúbico. En el año 2008, la ciudad alcanzó cifras críticas de 444 micro-gramos por metro cúbico [2].


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Contaminación por minería y agricultura

Plomo en Tianying, China

En el mundo, cerca de 19 millones de personas se encuentran en riesgo asociado a fundiciones de plomo (Pb), ya sea de menas o de las escombreras. Tianying, en la provincia China de Anhui, es uno de los centros nacionales de minería y producción de Pb, y cerca de la mitad del Pb de China es producido en esta ciudad. Generalmente, las operaciones de pequeña escala desobedecen las regulaciones, lo que ha traído como resultado que las concentraciones de plomo en el aire y suelo sean de 8.5 a 10 veces mayores que los estándares nacionales de salud. La salud de 140.000 personas está en riesgo, y muchos de los residentes sufren los efectos del envenenamiento de Pb, que incluyen “encefalopatía del Pb, bajo coeficiente intelectual (IQ), cortos periodos de atención, problemas de aprendizaje, hiperactividad, crecimiento físico dispar, problemas auditivos y de visión, dolores estomacales, irritación del colon, malfuncionamiento renal, anemia y daño cerebral” (Instituto Blacksmith) [1].


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Mercurio (Hg): Centro de la Provincia de Kalimantan, Indonesia

La mayor concentración de personas en riesgo por la polución de mercurio se encuentra en Indonesia. Aquí, se usa habitualmente Hg para extraer oro (Au) en procesos operativos de pequeña escala. De acuerdo a la World Wildlife Fund (WWF), la llamada minería artesanal del oro (ASGM, por sus siglas en inglés) da como resultado la emisión de 45 toneladas de mercurio al ambiente por año. Los mineros de Au mezclan mercurio líquido con limo o mena de los ríos que contienen Au. El Au y Hg forman una amalgama, de la cual se puede recuperar Au calentando la amalgama, y desprendiendo Hg. A menudo esta operación metalúrgica se realiza al interior de los hogares y cualquiera que se encuentre cerca está en riesgo de inhalar los vapores [1].


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En relación al Hg, cabe recordar los efectos extremadamente tóxicos que este elemento generó en los habitantes de la Bahía Minamata en Japón a mediados del siglo pasado (leer [3]).

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Cromo hexavalente: Sukinda, India

El cromo hexavalente (Cr[VI]), una de las formas de este elemento, es un cancerígeno que puede causar o aumentar las probabilidades de desarrollar algún tipo de cáncer. Sukinda, en el estado Indio de Orissa, tiene el 97% de las reservas de cromitas (una de las únicas fuentes de Cr) en India. Además, este estado posee una de las minas a cielo abierto más grandes de cromitas en el mundo. De acuerdo al Instituto Blacksmith (2007) 12 minas continúan operando sin planes de manejo ambiental, dispersando material de desecho en los alrededores y descargando agua no tratada en los ríos. Los trabajadores de las minas están expuestos habitualmente al suelo y aguas contaminados con Cr[VI] y han sufrido sangramiento gastrointestinal, tuberculosis, asma, infertilidad y defectos de nacimiento. La Asociación de Salud de Voluntarios de Orissa reporta que cerca de un 85% de las muertes en las zonas mineras y las proximidades de villas industriales están asociadas con operaciones de minería de cromitas [1].


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Contaminación por químicos industriales, pesticidas y vertidos tóxicos

Químicos industriales, Bhopal, India

En relación al número de muertes, Bhopal aún permanece como el peor accidente industrial. Bhopal se localiza en el centro de la India, y posee cerca de 1.8 millones de habitantes. En Diciembre de 1984, 40 toneladas de gas-isocionato escaparon de una planta de pesticidas. El accidente mató cerca de 4000 personas en el mismo instante y el número de fatalidades aumentó a los 15.000 en las semanas subsiguientes. A pesar del tiempo transcurrido desde el desastre (cerca de 30 años), miles de habitantes de Bhopal siguen sufriendo y mueren de enfermedades crónicas. En 1989, Union Carbide (la compañía norteamericana responsable) acordó un estamento financiero, a pesar de ello la mayoría de las víctimas no tiene suficiente para cubrir los gastos médicos. El sitio nunca fue remediado y todavía contiene los pozos de evaporación donde el efluente tóxico fue vertido. Actualmente, las aguas subterráneas contaminadas continúan envenenando a los residentes. Un número importante de infantes de las comunidades afectadas nacen con malformaciones y parálisis cerebral, y los residentes que beben las aguas subterráneas contaminadas tienen mayores tasas de enfermedades a la piel, respiratorias, y gastrointestinales [1].


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Pesticidas: Kasaragod, India (o Kasargod)

El pesticida orgánico llamado endosulfan, actualmente prohibido en muchos países, ha sido el responsable de envenenamientos en África, India y América Latina. “En Kasaragod, al sur de India, 20 años de dispersión aérea de este contaminante sobre cultivos de castañas de cajú, ha dejado un legado de enfermedad, muerte y malformaciones. En este lugar los pobladores han experimentado numerosos efectos congénitos, reproductivos y de largo-plazo, como malformaciones congénitas, parálisis cerebral, epilepsia, bajo IQ, desarrollo retardado y cáncer” (Dra. Lloyd-Smith). Un estudio realizado por el Comité del Distrito de Kasaragod (Estado de Kerala) reportó una tasa de discapacidad 73% mayor que el promedio del Estado de Kerala, destacando las tasas de discapacidad locomotora y retardo mental que son 107 veces mayores [1].


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Armas químicas y desechos de manufactura: Dzerhinsk, Rusia

Dzerzhinsk tiene el nada deseable estatus de haber sido el principal sitio de la ex-Unión Soviética en producción de armas químicas, y continúa siendo un sitio de manufactura de químicos. Lamentablemente, la industria de armamento químico no recibió la regulación pertinente, y de acuerdo a los propios ciudadanos, más de 270.000 toneladas de desechos químicos fueron almacenados en malas condiciones entre 1930 y 1998. De acuerdo al Instituto Blacksmith “En algunos lugares, los químicos han transformado el agua en un compuesto blanquecino que contiene dioxinas y altos niveles de fenoles, un químico industrial que puede llevar a un envenenamiento agudo y la muerte. Estos valores han superado por 17 millones los límites de seguridad”. En el año 2007, la expectativa de vida en la ciudad de 250.000 habitantes era de 42 años para los hombres y 47 para las mujeres [1].


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Químicos orgánicos: Sumgayit, Azerbaijan

Sumgayit fue otro centro de la industria Soviética con más de 40 empresas produciendo químicos industriales y agrícolas. En su apogeo, estas industrias – que manufacturaban productos que iban desde detergentes y pesticidas a cloro y aluminio – deliberadamente dispersaron 64.000 a 109.000 toneladas de emisiones peligrosas a la atmósfera cada año, lo que ha dejado un legado de polución muy alarmante. Durante ese periodo, las ciudad tenía una de las tasas más altas de morbilidad en Azerbaijan. Hoy las tasas de incidencia de cáncer son 21 a 51 por ciento mayores que el promedio nacional, mientras que las tasas de mortalidad por cáncer son ocho por ciento mayores [1].


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Radiación, Chernobyl, Ukrania

En términos de escala de polución y número de personas afectadas, la fusión del reactor nuclear de Chernobyl en 1986 es impactante. En Abril de 1986 un testeo del reactor dio paso a un accidente catastrófico. Treinta personas murieron inmediatamente, 135.000 tuvieron que ser evacuadas y algunas estimaciones sugieren que cerca de 5.5 millones de habitantes del norte de Europa pueden haber desencadenado enfermedades como resultado de este accidente. Una zona de exclusión de 30 km alrededor de la ciudad permanece radioactiva e inhabitable hasta el día de hoy [1].


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Polutantes orgánicos persistentes (POPs), Ártico de Canadá

Los POPs son químicos orgánicos que se desintegran muy lentamente en el ambiente (e.g., hexaclorobenzeno o DDT). Usualmente son productos industriales, subproductos o pesticidas. Se acumulan en ambientes del Ártico y en los animales que los habitan y se concentran en la grasa de las ballenas y focas y otros alimentos tradicionales que comen los Inuit. “La sangre y leche materna de los habitantes del Ártico de Canadá está contaminada con toda la suite de POPs y otros químicos. Un químico cancerígeno usado en la producción de revestimientos y antiadherentes, el ácido perfluoro-octánoico (PFOA) se dobla en los ambientes del Ártico cada cinco años” (Dra. Lloyd-Smith) [1].


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Algunas observaciones

Los lugares recién mencionados son los que aparecen con mayor frecuencia en relación a este tema, las ciudades más contaminadas del mundo. Empero lo anterior, debe existir una enorme cantidad de localidades que se encuentran en situaciones similares y no han recibido la ayuda o difusión pertinente. Personalmente conozco el caso de:

Oruro, en el Altiplano de Bolivia. Esta ciudad se encuentra afectada por contaminación asocidada a la intensa actividad minera artesanal. Adicionalmente, la Fundición de Vinto, construida en 1971 para procesar localmente las menas de Sb y Sn, ha causado la emisión de c.14.000 toneladas de SO2 y entre 400 y 1000 toneladas de partículas metálicas por año, representando una fuente importante de contaminantes particulados de origen antropogénico [4,5].

antofagastaAntofagasta, norte de Chile. Esta ciudad se encuentra afectada por contaminación por arsénico, plomo, alta radiación, entre otros factores. Una consecuencia de ello es la alta tasa de cáncer que presentan los habitantes de esta región, siendo 4 a 5 veces mayor que el promedio nacional [6].

A pesar que los temas asociados a la contaminación, polución, sustentabilidad y reciclaje, son mucho más habituales que hace 50 años atrás, todavía no toman la fuerza necesaria y no tienen solución en el corto plazo. Si nosotros como humanos no actuamos como parásitos constructivos para el planeta Tierra en el corto plazo, mi humilde opinión es que la raza humana va a extinguirse, ya sea por nuestra propia irresponsabilidad o porque la Tierra se va a desparasitar. Yo creo que estamos en un punto de inflexión, un punto crítico, si no logramos mejorar las condiciones de vida en nuestro querido planeta Tierra, no creo que la situación pueda revertirse y probablemente nuestra existencia, como la de tantas otras especies (amonites, dinosaurios, mamuts, etc), llegará a su fin.

Video 1: Virus de Bjork

Referencias

[1] Pickrell, J. 2012. Ten of the most polluted places on the planet. ABC Environmental.

[2] UrbanPeek. 2013. Top 10 Cities With the World’s Worst Air. UrbanPeek.

[3] Allchin, D. 1999. The Poisoning of Minamata.

[4] PPO-9604. 1996. Proyecto Piloto Oruro: Evaluación de Recursos Minerales y su Utilización. Ministerio de Desarrollo Sostenible y Medio Ambiente Secretaría Nacional de Minería, Swedish Geological AB.

[5] Tapia, J., Audry, S., Townley, B., Duprey, LJ. 2012. Geochemical background, baseline and origin of contaminants from sediments in the mining-impacted Altiplano and Eastern Cordillera of Oruro, Bolivia. Geochemistry: Exploration, Environment, Analysis, 12, 3–20. DOI: 10.1144/1467-7873/10-RA-049

[6] Tapia, J. 2013. El Estado de Chile: ¿debiera subvencionar a los habitantes de Antofagasta?